¿Qué es más barato el carbón o el gas?

El gas natural frente al carbón

Según la Agencia Internacional de Energías Renovables (IRENA), casi dos tercios de las energías renovables que entraron en funcionamiento en 2020, el 62%, fueron más baratas que el nuevo combustible fósil más barato.

La energía solar fotovoltaica (FV) -la conversión de la luz en electricidad mediante materiales semiconductores- vio reducirse los costes de los proyectos en un 7%. IRENA informó de que el coste de la electricidad procedente de la energía solar fotovoltaica a escala comercial se redujo un 85% en la década hasta 2020.

El informe sigue a la conclusión de la Agencia Internacional de la Energía (AIE) en su World Energy Outlook 2020 de que la energía solar es ahora la electricidad más barata de la historia. Esta tecnología es más barata que el carbón y el gas en la mayoría de los países, según el informe.

Otro estudio de la AIE, Net Zero by 2050, señala que la neutralidad del carbono es posible en 2050, pero sólo con grandes cambios. Esto incluye grandes recortes en el uso del carbón, el petróleo y el gas, y una inversión sustancial en energías renovables.

Se prevé que las economías emergentes y en desarrollo tendrán que multiplicar por más de siete su inversión anual en energías limpias -de menos de 150.000 millones de dólares en 2020 a más de un billón de dólares en 2030- para que el mundo esté en condiciones de alcanzar las emisiones netas cero en 2050.

Costes de generación de energía renovable en 2020

Los combustibles fósiles dominan el suministro eléctrico mundial porque hasta hace muy poco la electricidad procedente de ellos era mucho más barata que la de las energías renovables. Esta situación ha cambiado drásticamente en la última década. En la mayoría de los lugares del mundo, la electricidad procedente de las nuevas energías renovables es ahora más barata que la procedente de los nuevos combustibles fósiles.

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El motor fundamental de este cambio es que las tecnologías de energías renovables siguen curvas de aprendizaje, lo que significa que con cada duplicación de la capacidad instalada acumulada su precio disminuye en la misma fracción. Sin embargo, el precio de la electricidad procedente de los combustibles fósiles no sigue curvas de aprendizaje, por lo que cabe esperar que la diferencia de precios entre los combustibles fósiles caros y las energías renovables baratas sea aún mayor en el futuro.

Este es un argumento para invertir mucho en el aumento de las tecnologías renovables ahora. El aumento de la capacidad instalada tiene la importantísima consecuencia positiva de que hace bajar el precio y, por tanto, hace que las fuentes de energía renovables sean más atractivas, antes. En los próximos años, la mayor parte de la demanda adicional de electricidad provendrá de los países de ingresos bajos y medios; ahora tenemos la oportunidad de garantizar que gran parte del nuevo suministro de energía proceda de fuentes con bajas emisiones de carbono.

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El gas natural proporciona el 29% de nuestra energía y se utiliza para calentar aproximadamente la mitad de los hogares de Estados Unidos. También es una materia prima en una variedad de productos comunes, como pinturas, fertilizantes, plásticos, medicamentos y anticongelantes. El propano, que alimenta muchas cocinas y parrillas al aire libre, así como los sistemas de calefacción doméstica, se deriva del gas natural. El gas natural también se utiliza para generar el 33% de nuestra electricidad.

El gas natural se describe a menudo como «de combustión limpia» porque produce menos subproductos indeseables por unidad de energía que el carbón o el petróleo. Como todos los combustibles fósiles, su combustión emite dióxido de carbono, pero a la mitad de la tasa de carbón por kilovatio hora de electricidad generada. También es más eficiente energéticamente. Por término medio, una central eléctrica típica de carbón tenía en 2013 un 33% de eficiencia en la conversión de energía térmica en eléctrica. Una central de gas tenía una eficiencia de alrededor del 42%. Y en las centrales de ciclo combinado de gas natural -en las que el calor residual de una turbina de gas natural se utiliza para alimentar una turbina de vapor- la generación puede llegar a tener un 60% de eficiencia.

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Costes de generación de energía renovable en 2020 muestra que los costes de las tecnologías renovables siguieron disminuyendo significativamente año tras año. La energía solar de concentración (CSP) cayó un 16%, la eólica terrestre un 13%, la eólica marina un 9% y la solar fotovoltaica un 7%. Con unos costes bajos, las energías renovables reducen cada vez más los costes operativos del carbón existente. Las energías renovables de bajo coste ofrecen a los países desarrollados y en vías de desarrollo un sólido argumento comercial para dejar atrás el carbón en la búsqueda de una economía neta cero. Las nuevas incorporaciones de proyectos renovables en 2020 ahorrarán a las economías emergentes hasta 156.000 millones de dólares a lo largo de su vida útil.

«Estamos mucho más allá del punto de inflexión del carbón», continuó La Camera. «Tras el último compromiso del G7 de llegar a cero y detener la financiación del carbón en el extranjero, ahora corresponde al G20 y a las economías emergentes igualar estas medidas. No podemos permitir que haya una doble vía para la transición energética en la que algunos países se vuelvan verdes rápidamente y otros sigan atrapados en el sistema basado en los fósiles del pasado. La solidaridad mundial será crucial, desde la difusión de la tecnología hasta las estrategias financieras y el apoyo a la inversión. Debemos asegurarnos de que todo el mundo se beneficia de la transición energética».