¿Cuántas crías puede tener un elefante en su vida?

El elefante más grande del mundo

Los científicos descubrieron que los elefantes asiáticos nacidos en las épocas en las que sus madres experimentan mayores niveles de estrés producen un número significativamente menor de crías a lo largo de su vida, a pesar de tener mayores tasas de reproducción a una edad temprana.

La autora principal, la Dra. Hannah Mumby, dijo: “Las malas condiciones en los primeros años de vida se han relacionado con muchos resultados de enfermedades en los seres humanos, pero se desconoce si el estrés en los primeros años de vida también acelera las tasas de envejecimiento en las especies longevas”.

“Descubrimos que el descenso de la reproducción con la edad es mucho más pronunciado en los elefantes nacidos en la época más pobre del año. Aunque se reproducen un poco más cuando son jóvenes, esto no compensa el pronunciado declive y acaban teniendo menos crías.”

Los científicos que investigan cómo afecta el proceso de envejecimiento a los animales hicieron el descubrimiento tras tener acceso a un registro único de las vidas y muertes de más de 10.000 elefantes de Myanmar que abarca tres generaciones y casi un siglo.

El estudio demostró que los meses de junio a agosto, que es la época de los monzones y en la que los elefantes suelen trabajar duro arrastrando troncos hasta los ríos, son los más difíciles para los animales. El número de crías que nacen en esta época es bajo y sus perspectivas de supervivencia son las más pobres.

Elefantes

Los elefantes son los animales terrestres más grandes que existen. Actualmente se reconocen tres especies vivas: el elefante africano de la selva, el elefante africano del bosque y el elefante asiático. Constituyen una agrupación informal dentro de la familia de proboscídeos Elephantidae. Elephantidae es la única familia de proboscídeos que ha sobrevivido; los miembros extintos son los mastodontes. Elephantidae también contiene varios grupos extintos, como los mamuts y los elefantes de colmillos rectos. Los elefantes africanos tienen las orejas más grandes y la espalda cóncava, mientras que los asiáticos tienen las orejas más pequeñas y la espalda convexa o nivelada. Los rasgos distintivos de todos los elefantes incluyen una larga probóscide llamada trompa, colmillos, grandes orejeras, patas enormes y una piel dura pero sensible. La trompa se utiliza para respirar, llevar la comida y el agua a la boca y agarrar objetos. Los colmillos, derivados de los dientes incisivos, sirven tanto de armas como de herramientas para mover objetos y cavar. Las grandes aletas de las orejas ayudan a mantener una temperatura corporal constante, así como a la comunicación. Las patas en forma de pilar soportan su gran peso.

Ciclo vital del elefante, desde su nacimiento hasta su muerte

Para los defensores del bienestar animal, cada muerte prematura es una prueba más de que estos proboscídeos de 3.625 kilos no deben estar entre rejas, donde pueden volverse obesos, enfermos y estresados. Un nuevo estudio publicado hoy en Science aporta la prueba más contundente hasta la fecha de que la vida en los zoológicos es perjudicial para la salud de los elefantes.

Los investigadores, dirigidos por Ros Clubb, experto en comportamiento animal de la Real Sociedad para la Prevención de la Crueldad contra los Animales (RSPCA) en West Sussex (Inglaterra), recopilaron datos sobre más de 4.500 elefantes africanos y asiáticos durante 45 años en zoológicos europeos y compararon su esperanza de vida con la mediana de los elefantes en las reservas de sus países de origen. (La mediana, en lugar de la media, se utiliza para reducir los efectos de los valores extremos en cualquiera de los extremos del espectro de edad que sesgarían los resultados).

Los elefantes africanos, dicen, pueden esperar vivir 36 años en el extenso Parque Nacional Amboseli de Kenia, más del doble de los 17 años de vida de los elefantes de los zoológicos. No es raro que elefantes asiáticos como Mac lleguen a la madura edad de 42 años después de haber trabajado en campamentos madereros en Birmania, pero pueden esperar vivir sólo 19 años en un zoológico, según el nuevo estudio.

Hábitos de vida del elefante africano

Se comparó la edad de la hembra en su primer parto (temprana, media o tardía) con sus probabilidades de supervivencia mediante un análisis de riesgo. Las reproductoras tempranas tenían una longevidad similar (media = 36,8 años, IC 95 % = 33,7-39,8, N = 129) a las reproductoras tardías (media = 39,6 años, IC 95 % = 37,4-41,7, N = 357, log-rank χ

2 = 1.98, p = 0.16). Se predijo que las madres que se reprodujeron pronto tendrían una descendencia con una longevidad reducida, ya que serían más jóvenes, más pequeñas y potencialmente menos capaces de invertir en leche. Sin embargo, la longevidad de las crías no varió en función de la edad de su madre en la primera reproducción (longevidad para la AFR temprana: media = 17,2 años, IC 95 % = 14,8-19,3, N = 237; longevidad para la AFR media: media = 23,5 años, IC 95 % = 19,9-27,2, N = 163; longevidad para la AFR tardía: media = 20,3 años, IC 95 % = 17,4-23,2, N = 146; log-rank χ

Fig. 2Eventos reproductivos específicos por edad (±SE) para las hembras que vivieron hasta los 40+ (N = 165-línea sólida) en comparación con las que murieron antes de alcanzar los 40 (N = 204-línea punteada) (excluye 465 hembras que aún no han alcanzado los 40)Imagen a tamaño completo